Cómo el mayor cervecero del mundo mató el zumbido de la cerveza artesanal

Cómo el mayor cervecero del mundo mató el zumbido de la cerveza artesanal

Steve Luke tenía mucho por lo que sonreír. Cloudburst Brewing, la pequeña cervecería artesanal que fundó dos años antes en Seattle, acababa de ganar una medalla de bronce en el Gran Festival de la Cerveza Americana de 2018 en Denver. Era un reconocimiento en el mayor escenario de la cerveza artesanal – básicamente los Oscares de la cerveza – pero Luke, un virtuoso cervecero larguirucho con una melena a la altura de los hombros y una barba recta, no se contentó con disfrutar. Mientras las cámaras hacían clic, se desabrochó la camisa a cuadros para mostrar otra camisa debajo de ella que decía en letras grandes y rojas, «FUCK A-B INBEV».

Hubo una rápida risa entre la multitud. Luke dejó el escenario, y la ceremonia continuó.

En cierto sentido, esto no era nada nuevo. Una generación de cerveceros independientes construyó cerveza artesanal en parte vilipendiando a Anheuser-Busch InBev (ABI), la mayor compañía cervecera del mundo, formada en 2008 cuando el gigante belga-brasileño InBev compró Anheuser-Busch de St. Louis por 52.000 millones de dólares. Fue bueno para el negocio, una forma de disidencia comercializada. La gente podía adherirse a El Hombre, esos desalmados e insípidos traficantes de basura, con sólo beber la cerveza que les gustaba. Tanto los bebedores como los cerveceros comenzaron a usar palabras como «movimiento», «renacimiento», «rebelión» y «revolución» para describir la cultura cervecera artesanal de América. La calidad y la experimentación se dispararon como nunca antes. Las microcervecerías aparecieron en todos los estados de América.

Hoy en día, hay 7.000 pequeñas cervecerías independientes en el país – la mayoría desde los días previos a la prohibición – y la cerveza artesanal está disponible en los aviones, en los estadios y en todos los lugares intermedios. Y se podría pensar, en base a eso, que este levantamiento democrático ha dado paso a un nuevo orden mundial; que el pueblo ha hablado; que la Cerveza Pequeña ha ganado.

Estarías equivocado.

Durante la última década, la Gran Cerveza ha estado comprando sistemáticamente las cervecerías artesanales que no pudieron superar, y ABI ha sido la que más ha comprado, 10 de todas las que se rompieron en una juerga de compras de seis años que tocó prácticamente todos los principales mercados de cerveza del país. Unos meses antes de que Luke y su camisa llegaran a Denver, las ventas entre las cervecerías artesanales adquiridas por ABI eclipsaron las de los mayores independientes del país. Basándose en la métrica de ventas al por menor de la industria, la mayor compañía de cerveza del mundo, que durante mucho tiempo fue el Goliat para hacer el David de los cerveceros, se había convertido también en la mayor compañía de cerveza artesanal del mundo.

La transformación llega en un momento crucial para el mercado de la cerveza artesanal de 26 mil millones de dólares. El crecimiento se está desacelerando, la gente está bebiendo menos, y el vino y los licores están ganando cuota de mercado. Con su prominencia sin precedentes en una categoría formada para oponerse a ella, ABI está apresurando a los bebedores estadounidenses hacia un futuro «post-artesanal» en el que los macrocervecinos elaboran microcervecerías premiadas, a los bebedores no les importa quién es el dueño de sus cervecerías y, en medio de las ruinas, la otrora despiadada ABI se erige como el gran unificador. Es una visión ambiciosa para el futuro de la cerveza artesanal que amenaza con sofocar el espíritu revolucionario que nos dio la cerveza artesanal en primer lugar, sin mencionar a los propios revolucionarios.

Si ABI puede seguir consolidando su dominio en el segmento, Diana Moss del Instituto Americano Antimonopolio me dijo: «Temo por los cerveceros artesanales de América».